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Para su estudio, publicado en la revista Child Development, los investigadores grabaron en video a niños de 16 y 17 años mientras interactuaban con amigos cercanos. El equipo de UO estaba buscando mecanismos detrás de la idea de que el comportamiento antisocial es predecible en función del comportamiento de los compañeros. Los sujetos se dividieron en tres grupos de 40 en función de sus clasificaciones anteriores como normales, principiantes tardíos o antisociales persistentes en un estudio longitudinal en curso.

Los hallazgos presentan «una bolsa mixta», con aspectos buenos y malos de la amistad, dijo el coautor Thomas J. Dishion, profesor de psicología y psicología escolar. «El estudio habla del poder de la influencia de los pares en la configuración de los resultados», dijo el autor principal Timothy F. Piehler, estudiante de doctorado en psicología.

La grabación de vídeo se realizó en sesiones de 45 minutos mientras los sujetos participaban en conversaciones individuales. Las interacciones se codificaron para ayudar a analizar los temas que discutieron, la cantidad de tiempo dedicado a cada tema y la calidad de las interacciones, como el contacto visual y la concentración.

Cuando los adolescentes antisociales interactuaban estrechamente entre sí y pasaban su tiempo discutiendo cosas como el abuso de sustancias y violar la ley, tendían a involucrarse más tarde en un comportamiento más problemático, encontraron los investigadores. Este hallazgo apoya la idea de que las amistades estrechamente unidas por valores desviados pueden influir más en los comportamientos problemáticos, dijo Piehler.

«Creo que la amplia implicación de este trabajo y un mensaje importante del trabajo anterior de Tom es que debemos ser muy cautelosos a la hora de crear oportunidades para que los jóvenes antisociales formen amistades cercanas entre sí», dijo. «Los jóvenes antisociales se agrupan regularmente en una serie de entornos, como la terapia de grupo para el uso de sustancias o en el sistema de justicia juvenil. Si estos entornos no están estructurados adecuadamente, de hecho pueden estar exacerbando los problemas que pretenden tratar al fomentar la formación de amistades cercanas centradas en el comportamiento antisocial.»

El estudio reforzó los hallazgos reportados en 2004 por Dishion de que los adolescentes exitosos generalmente tienen interacciones positivas y bien organizadas con sus amigos. Ese estudio, en el Journal of Abnormal Child Psychology, encontró que si las amistades se enfocan en la desviación, las amistades positivas predijeron escaladas en el comportamiento antisocial hasta los 24 años, hasta 10 años después.

«El estudio de Tim llevó mis hallazgos anteriores a un nuevo nivel para indicar más claramente que eran las cualidades positivas de las amistades las que explican la influencia, tanto positiva como negativa», dijo Dishion, directora del Centro para Niños y Familias, un instituto conectado con UO con oficinas en Eugene y Portland.

El estudio a largo plazo del que se tomaron los sujetos involucra a unos 1,000 niños cuyos patrones de comportamiento han sido monitoreados desde el sexto hasta el 11o grado por la oficina de Portland del Centro para Niños y Familias. Los tres grupos en el nuevo estudio involucraron a niños que han mostrado poco o ningún comportamiento problemático, principiantes tardíos que no mostraron comportamientos problemáticos hasta aproximadamente los 15 años y jóvenes antisociales persistentes que han mostrado patrones continuos de comportamientos de alto riesgo, incluida la actividad delictiva.

Los investigadores de UO también concluyeron que:

  • Los jóvenes antisociales persistentes generalmente demostraron interacciones de menor calidad. Prestaban menos atención, no escuchaban con atención y pasaban mucho más tiempo discutiendo temas desviados que otros adolescentes. Si bien el tiempo que los adolescentes dedicaban a discutir temas desviados generalmente reflejaba el comportamiento típico de cada grupo, no había diferencias entre los grupos en la cantidad de tiempo que dedicaban a hablar sobre temas positivos, según el estudio.
  • Se pensó que las relaciones de menor calidad de jóvenes persistentemente antisociales reflejaban una historia de malas relaciones entre compañeros que involucraban conflictos y rechazo frecuente por parte de otros. Por otro lado, los otros adolescentes tenían más probabilidades de haber tenido experiencias positivas de amistad temprana, lo que les permitió desarrollar mejor las habilidades necesarias para mantener relaciones cercanas y afectuosas con sus compañeros.

El Instituto Nacional de Salud Mental, una división de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), apoyó la investigación a través de una subvención de capacitación a Piehler. Además, los Institutos Nacionales de Salud, por conducto del Instituto Nacional sobre el Uso Indebido de Drogas, prestaron apoyo a Dishion.

Resumido de Child Development, Vol. 78, Número 5, Dinámica Interpersonal dentro de las Amistades Adolescentes: Mutualidad Diádica, Conversación Desviada y Patrones de Comportamiento Antisocial por Piehler, TF, y Dishion, TJ (Universidad de Oregón).

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