El historiador ‘Cowboy Mike’ Searles

Debajo de su sombrero negro y detrás de su risa bulliciosa late el corazón de un historiador diligente. Michael N. «Cowboy Mike» Searles pasó una carrera como maestro, involucrando a estudiantes desde la escuela primaria hasta la edad universitaria antes de retirarse como profesor emérito de la Universidad Estatal Augusta en Georgia. El foco de sus clases era el Oeste americano, específicamente la experiencia de los vaqueros negros y los soldados búfalos. Como escritor y editor, Cowboy Mike continúa abordando ambos temas. Escribió un capítulo de Black Cowboys of Texas (2000) y con Bruce A. Glasrud editó Buffalo Soldiers in the West: A Black Soldiers Anthology (2007). Los dos también colaboraron en Black Cowboys in the American West: On the Range, on the Stage, Behind the Badge (2016). Searles habló recientemente con Wild West sobre su continuo homenaje.

¿Qué despertó su interés en los vaqueros negros?
Siempre me gustaron las historias sobre vaqueros, y los programas de televisión y las películas me fascinaron. Mientras miraba Hopalong Cassidy y Lash LaRue, nunca pensé que hubiera vaqueros negros. Mi primer recuerdo de vaqueros negros llegó cuando me encontré con el libro The Negro Cowboys, de Philip Durham y Everett L. Jones. Aunque no comencé mi investigación hasta mucho más tarde, el libro plantó una semilla. La idea de que había vaqueros negros provocó algo dentro de mí. Más tarde me presentaron imágenes de negros en el Oeste, que solía enseñar sobre la experiencia negra al oeste del Mississippi. También me encontré con otros libros, como The Black West de William Loren Katz, The Negro on the American Frontier de Kenneth Wiggins Porter y Blacks in the West de W. Sherman Savage.

¿Qué aprendiste sobre su influencia en el Oeste?
La historia de los vaqueros negros rara vez fue contada, con algunas excepciones notables, como Bill Pickett. Sin embargo, fuera del Oeste, pocos individuos tenían conocimiento de Bill o de cualquier otro vaquero. Mientras entrevistaba a vaqueros en el Oeste y continuaba mi investigación, hice un descubrimiento: los vaqueros negros eran mencionados a menudo en términos heroicos por los vaqueros blancos con los que viajaban. Hay un poema de Wallace McRae, titulado » Ol ‘Proc», que narra la vida del vaquero negro Joseph H. Proctor. La última estrofa de su homenaje a Ol’ Proc refleja el impacto y el anonimato de los vaqueros negros:

No podía esperar a conocer, Mr.Proc,
Cuyos compañeros elogiaron sus maneras con stock.
Pero cuando su mano callosa agarró la mía, la sorpresa me golpeó en oleadas.

Esos viejos vaqueros que no dejaron holgura
Consideraron que Proc sin importancia era negro,
Y no merecía la pena mencionar que los padres de Joe Proctor eran esclavos.

¿Cómo llegaron a ser vaqueros los hombres negros del siglo XIX?
Los hombres negros se aventuraron al oeste como tramperos y hombres de montaña antes de la era del vaquero. Algunos incluso emigraron con los españoles de México. La mayor afluencia de negros al país de las vacas llegó como esclavos y dominaron el oficio de vaquero, que continuaron cuando terminó la esclavitud. Ser un vaquero carecía del romance que se encuentra en las películas del oeste. No todo el mundo era adecuado para la vida de vaquero, por lo que una vez que un hombre parecía adaptarse al estilo de vida, a menudo encontraba trabajo continuo en ranchos. La mayor afluencia de negros al país de las vacas llegó como esclavos y dominaron el oficio de vaquero, que continuaron cuando terminó la esclavitud.

¿Cuáles son algunos mitos que has disipado sobre los vaqueros del siglo XIX?
El mito más grande es que todos los vaqueros eran blancos. Mientras que la mayoría de los vaqueros eran blancos, había ranchos en Oklahoma y el sureste de Texas donde los vaqueros negros representaban la mayoría. Entrevisté a algunos viejos vaqueros negros que me dijeron que en sus ranchos solo se contrataban vaqueros negros, con la excepción del capataz del rancho. No me encontré con ningún mito sobre vaqueros negros, porque tienden a ser una parte tan pequeña de la historia, cuando aparecen. En algunas historias, el ganado sin marca de Samuel Maverick comenzó a proliferar debido a un esclavo indiferente y posiblemente perezoso.

¿Qué vaqueros negros destacan para ti?
Es difícil no identificarse con Bill Pickett. Su fascinante vida y viajes, combinados con sus hazañas, hazañas extraordinarias, lo diferencian del resto. Nat Love también ha seguido despertando mi interés. Es el único vaquero negro de la época que escribió su propia biografía, lo que hace que sus palabras sean más fascinantes. La historia de su vida está llena de bombo, intriga y curiosidades históricas.

¿Cómo investigó al jefe de rango Addison Jones?
Quintard Taylor me señaló a la gente de Oxford University Press, que buscaba investigadores para escribir biografías cortas para su Biografía Nacional Estadounidense . Quintard sugirió que escribiera sobre black cowboy Nigger Add, el nombre con el que fue identificado. Leí la entrada de Nigger Add en el Diccionario de la Biografía Negra Americana, de Rayford Logan. Miré manuscritos archivados en varias partes de Texas. La descripción más larga de Add vino de George W. Littlefield: Texan de J. Evetts Haley. Add trabajó en el Rancho Littlefield en Texas, y muchas de sus hazañas se mencionan en el libro de Littlefield. Sin embargo, no tenía apellido hasta que me topé con una publicación regional que daba su nombre completo: Addison Jones. Con su nombre completo hice una investigación adicional y desarrollé una imagen más completa de Add.

¿Cómo se comparan los medios de vida de los vaqueros negros y los soldados búfalos?
La vida de vaquero engendró o reflejó un espíritu independiente. Un vaquero hacía gran parte de su trabajo solo o con algunos compañeros. Un vaquero podría renunciar y buscar empleo en un rancho diferente o tomar una línea de trabajo diferente. El trabajo de vaquero, si no era un miembro permanente del personal en un rancho, era transitorio y esporádico. Convertirse en soldado búfalo requería disciplina, disposición a recibir órdenes, trabajo monótono, a veces relaciones hostiles con la gente del pueblo, vivir y trabajar en hábitats desagradables. Estoy seguro de que algunos vaqueros hicieron la transición a soldado búfalo, pero sospecho que la mayoría no se quedaron mucho tiempo.

¿Cuál fue el origen de tu personaje de «Cowboy Mike»?
Una vez que encontré información e imágenes de vaqueros negros, me pidieron que visitara escuelas y hiciera presentaciones sobre el Oeste negro. A medida que adquiría chaps, ropa occidental, espuelas y botas de vaquero, necesitaba un nombre. Cowboy Mike fue una transición fácil. A medida que comencé a usar ropa de vaquero, botas y sombrero, la gente comenzó a llamarme Vaquero Mike. Incluso tengo mi propio níquel de madera. WW

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