Síndrome de Cushing: Exámenes y diagnóstico

En el caso de síntomas como cara de luna llena, torso fuerte y brazos y piernas delgados, se debe examinar al paciente para detectar el síndrome de Cushing. El médico primero le preguntará al paciente exactamente sobre los medicamentos que ha estado tomando recientemente para obtener indicaciones del síndrome de Cushing como resultado de medicamentos que contienen corticosteroides (síndrome de Cushing exógeno).

Análisis de sangre

A continuación, se realizan varios exámenes para detectar un aumento de los niveles de cortisol. Esto incluye una prueba de inhibición de dexametasona: el paciente toma 2 miligramos de la hormona glucocorticoide dexametasona a medianoche. A la mañana siguiente, se mide el nivel de cortisol en la sangre. La dexametasona añadida es una señal para que el cuerpo deje de producir CRH y ACTH y, en consecuencia, no produzca cortisol. Por lo tanto, en personas sanas, la concentración de cortisol es inferior a 2 microgramos por decilitro de sangre. Sin embargo, con el síndrome de Cushing, este mecanismo se interrumpe, por lo que el nivel de cortisol es superior a 2 microgramos. Sin embargo, esta prueba puede ser positiva para algunas personas aunque no tengan el síndrome de Cushing, por ejemplo, en caso de depresión, estrés o después de tomar ciertos medicamentos, como la píldora o los medicamentos antiepilépticos. Además, en el síndrome de Cushing, se elimina el ritmo circadiano de cortisol: el bajo nivel de cortisol de medianoche en personas sanas es claramente demasiado alto.

Si la prueba de inhibición de la dexametasona da un resultado positivo, el paciente debe recoger orina durante 24 horas (orina de 24 horas). La cantidad de cortisol en esta orina aumenta significativamente en el síndrome de Cushing, ya que se excreta mucho más cortisol en la orina que en personas sanas. Otra prueba para detectar un nivel elevado de cortisol es la prueba de hipoglucemia de insulina.

Si se detectan niveles elevados de cortisol con estos exámenes, se utilizan pruebas adicionales para determinar qué forma de síndrome de Cushing está presente. En la prueba de dexametasona a largo plazo, el paciente recibe una o más dosis de dexametasona durante 2 o más días. Si el paciente tiene un tumor en la glándula pituitaria (glándula pituitaria) que produce ACTH en exceso (síndrome de Cushing central = enfermedad de Cushing), la producción de cortisol en el cuerpo se suprime parcialmente después de 2 días. Por otro lado, si el aumento del nivel de cortisol es causado por un tumor en la glándula suprarrenal, la producción de cortisol no se inhibe. Otras investigaciones son la determinación de la concentración de ACTH en la sangre y la prueba de estimulación de CRH para distinguir las diversas formas del síndrome de Cushing.

Técnicas de diagnóstico por imágenes

Si las pruebas de laboratorio han identificado un tumor como la causa del aumento de la concentración de cortisol, se examinará con más detalle con técnicas de diagnóstico por imágenes adecuadas. Un tumor en la corteza suprarrenal se diagnostica mediante ultrasonido, tomografía computarizada (TC) o, en casos raros, imágenes por resonancia magnética (RM) de la cavidad abdominal. Con un tumor en la glándula pituitaria, el cráneo se examina mediante imágenes por resonancia magnética. Si, por el contrario, la glándula pituitaria está libre de tumores, el médico busca un tumor en otro órgano que sea responsable del aumento de la producción de ACTH (tumor paraneoplásico), por ejemplo, con la ayuda de exámenes de rayos X, ultrasonido, TC o RMN.

La siguiente tabla muestra cómo cambian los valores sanguíneos en las diversas formas de síndrome de Cushing:

Prueba diagnóstica Síndrome de Cushing central Síndrome de Cushing paraneoplásico Síndrome de Cushing Suprarrenal
Determinación de ACTH en sangre

ACTH normal o ligeramente elevada

Aumento de ACTH

Se suprime la ACTH

Prueba de estimulación de CRH: ¿Aumenta la ACTH en la sangre después de la administración de CRH? No No
la Dexametasona a largo plazo de prueba: ¿Disminuye la concentración de cortisol después de la administración de dosis altas de dexametasona? No No

Síndrome de Cushing central: tumor en la glándula pituitaria o hiperfunción del hipotálamo
Síndrome de Cushing paraneoplásico: producción de ACTH por un tumor maligno fuera de la glándula pituitaria
Síndrome de Cushing suprarrenal: tumor en la corteza suprarrenal que produce cortisol en exceso

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