Bibliothèque des Beaux-Arts Mui Ho à l’Université Cornell par STV et Wolfgang Tschapeller

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Pendant plus d’un siècle, le Rand Hall, un bâtiment de trois étages en briques jaunes de 1911 situé à l’angle nord—est du quartier des Arts de l’Université Cornell à Ithaca, dans l’État de New York, a été défini par sa fenestration industrielle – une grille de fenêtres à battants en acier de taille généreuse. Autrefois abritant des studios d’architecture de premier cycle et de deuxième cycle, les ouvertures à simple vitrage exploitables de Rand révélaient aux passants la vitalité désordonnée des étudiants au travail. Le bâtiment a cessé de fonctionner en tant que tel lorsque le Milstein Hall adjacent, la vaste structure en porte-à-faux spectaculaire conçue par OMA, est devenu le nouveau centre académique ultramoderne du département d’architecture. Maintenant, les grandes ouvertures de Rand ont été modernisées avec des fenêtres à double vitrage monolithiques et hautement réfléchissantes de 12 pieds de large, qui confèrent à la façade une esthétique plus austère et légèrement surréaliste — une expression extérieure de la nouvelle bibliothèque des Beaux-arts Mui Ho de 26 650 pieds carrés qu’elle abrite maintenant.

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L’achèvement de la rénovation de Rand Hall en août a été la dernière étape d’une série de reconfigurations au sein du collège d’Architecture, d’Art et de planification (AAP) suite à la construction de Milstein. Pendant de nombreuses années, la bibliothèque des beaux-arts se trouvait dans l’espace de deux étages sous le dôme de Sibley Hall – un bâtiment de style classique bordant Milstein — qui a été converti par LevenBetts, basé à New York, en bureaux administratifs, espaces de critique et de pin-up et postes de travail pour étudiants. En 2014, avec un engagement de don de 6 millions de dollars de Mui Ho – une architecte basée à Berkeley et ancienne éducatrice qui a reçu son baccalauréat. Kent Kleinman, alors doyen de Cornell, a invité quatre cabinets d’architecture, dont Herzog & de Meuron, à soumettre des propositions de rénovation de Rand. Le mémoire comprenait le déménagement de la bibliothèque à ses deux niveaux supérieurs — qui se connectent aux studios de Milstein — et la conversion de 8 000 pieds carrés au rez-de-chaussée en nouveaux ateliers de fabrication et espaces de fabrication. Wolfgang Tschapeller, architecte viennois et ancien élève de l’AAP, a été choisi pour son idée de faire apparaître les piles comme un volume imposant en lévitation dans un espace caverneux.

La réalisation de l’effet flottant a nécessité une intervention structurelle majeure, qui a simultanément rendu le bâtiment historique conforme aux codes en vigueur, y compris ceux des charges sismiques et éoliennes. La grille de colonnes du rez-de-chaussée et la dalle de sol au-dessus ont été laissées intactes, tandis que les deuxième et troisième niveaux ont été éventrés, enlevant la dalle supérieure et la structure verticale pour créer un espace lumineux unique de 40 pieds de haut. La ligne de toit a été surélevée de 7 pieds au-dessus du point le plus bas de la configuration précédente en dents de scie, et un nouveau système de 20 poutres d’acier qui s’étendent sur 50 pieds des murs extérieurs du nord au sud a été installé. Des cintres verticaux en acier, auxquels trois niveaux d’étagères sont fixés, sont suspendus aux poutres de près de 2 pieds de profondeur, qui supportent également des crochets d’arrimage pouvant accueillir des installations extérieures sur le toit. Une colonne de remplacement, cachée entre les piles, supporte les poutres. Pour gérer la redistribution des charges, les architectes ont intégré une charpente en acier dans la façade en maçonnerie, entre les baies vitrées, et renforcé les fondations dans certaines zones.

Tschapeller, qui a travaillé avec le cabinet d’ingénierie et d’architecture STV basé à New York, a utilisé un système de rayonnage mezzanine très efficace: chaque niveau est dimensionné en fonction du nombre de livres, permettant une capacité de plus de 120 000 volumes. L’armature en acier, qui plane à 4 pieds au-dessus du sol, n’est fixée à la dalle que par des câbles de commande de balancement. Des passerelles râpées permettent une ventilation et un accès visuel à l’intérieur des piles, tandis que le profil fin du cadre met en valeur l’immensité de la collection de la bibliothèque; deux ponts — un sur chacun des niveaux supérieurs de l’étagère – relient le cadre à l’atrium d’entrée et à l’escalier de sortie de Rand. « Les livres sont lourds, mais ils contiennent des connaissances, des histoires et des images, qui sont essentiellement en apesanteur », explique Tschapeller à propos de l’inspiration de son design inhabituel. « Nous voulions construire une situation paradoxale — quelque chose avec une énorme gravité suspendue au ciel. »L’architecte avait déjà utilisé un système d’étagères flottantes pour une bibliothèque du musée de l’appartement de Sigmund Freud à la Berggasse 19 à Vienne, bien qu’il ait en porte-à-faux les étagères des murs porteurs au lieu de les suspendre au toit.

Par une journée lumineuse, l’éclat argenté et la forme svelte du squelette suspendu favorisent une ambiance éthérée. Mais l’idée dominante qui anime la conception de ce nouvel espace à double hauteur ne permet pas une variété de zones d’étude. Une ligne de bureaux le long du mur sud, avec des chaises et des tables mobiles à côté des piles, et des postes de travail individuels à l’extrémité nord de chaque baie d’étagères, semble être une réflexion après coup. Bien que la transparence de la conception inonde l’espace de lumière naturelle, elle ne fournit pas les coins privés auxquels les étudiants sont attirés, ni les lieux d’étude collaborative — elle ressemble plus à un entrepôt glamour. Les quatre pieds d’espace inutilisable sous les piles enlèvent d’autres fonctions potentielles.

Alors que le système de rayonnage immobilier glorifie la physicalité et l’accessibilité des livres, les exigences programmatiques changeantes des bibliothèques à l’ère numérique sont moins prises en compte. Même si la bibliothèque continuera d’acquérir des volumes imprimés dans un avenir proche, la décision d’acheter des formats imprimés ou électroniques est en partie prise en fonction des besoins des utilisateurs, explique Martha Walker, bibliothécaire en architecture. Même si les livres physiques sont précieux dans la diffusion des connaissances, les améliorations continues des technologies de traitement et d’affichage réduiront probablement leur nécessité pour les générations futures d’étudiants. Mais, étant donné la fondation même des fonds d’architecture de la bibliothèque — qui ont été construits sur la vaste collection privée d’Andrew Dickson White, le premier président de l’université — les volumes maintenant à Rand Hall sont « particulièrement appréciés en raison de leur importance pour l’histoire et la croissance de Cornell », explique Gerald R. Beasley, bibliothécaire de l’Université Carl A. Kroch. Le projet qui en résulte est un monument à l’illustre héritage de l’école, mais aussi à un concept de conception unique qui, bien que destiné à inspirer les élèves, ne représente pas un environnement d’apprentissage flexible du 21e siècle.

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Vidéo avec l’aimable autorisation de l’Université Cornell

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