Ce ne sont pas seulement les hormones<

Quelque chose de très étrange se produit à la puberté, lorsque des camions d’hormones commencent à arriver de jour en jour. Les enfants qui étaient autrefois doux, serviables et amusants se transforment, presque du jour au lendemain, en créatures grognantes, qui ne portent que du noir, se couchent jusqu’à midi et consomment des collations de 5 000 calories (suivies immédiatement en disant qu’ils ont encore faim).

Ils sont tachetés, souvent malodorants et sortent de chaque vêtement qu’ils ont en l’espace de quelques mois. Leur seuil d’ennui chute et ils ne semblent pas capables de se concentrer sur quoi que ce soit pendant plus de cinq minutes à la fois. Vous commencez à vous demander si votre enfant est un changeling, échangé avec le vôtre par un extraterrestre de la planète MTV alors que vous ne cherchiez pas.

Les adolescents sont piégés dans les limbes, ni les enfants ni les adultes. Un mélange atroce de vulnérabilité et de potentiel, qui à son tour engage, inspire et aliène les adultes – tout ce qu’ils font a une sensation de haute intensité à ce sujet. Nous le savons parce que nos propres expériences d’adolescents – notre premier baiser, la première fois que nous sommes tombés amoureux, la première fois que nous avons conduit une voiture seule – brûlent encore 30 ou 40 ans plus tard.

Il y a un côté plus sombre, trop – l’augmentation des taux d’accidents graves, la consommation illicite de drogues ou d’alcool, les comportements sexuels à risque et leurs conséquences et les premiers signes de troubles émotionnels qui peuvent durer toute la vie. Les adolescents semblent être l’incarnation même du chaos hormonal – ou le sont-ils? La vérité sur les adolescents et les hormones n’est pas ce à quoi vous vous attendez.

La puberté est un événement hormonal extraordinaire et les humains ont de la chance en ce sens qu’ils ne doivent le traverser qu’une seule fois – ce qui n’est pas la norme dans le reste du règne animal. La plupart des animaux ne deviennent pas sexuellement actifs, puis le restent comme nous, mais subissent le traumatisme d’une attaque hormonale multiple à chaque nouvelle saison de reproduction.

La puberté humaine est également inhabituelle, car contrairement à tous les autres animaux, il existe un écart entre le moment où les hormones reproductrices apparaissent pour la première fois et l’âge de reproduction principal. Les garçons deviennent fertiles vers 13 ans, alors qu’ils sont encore chétifs et peu attrayants. D’autre part, les filles acquièrent une forme féminine à la puberté, mais sont relativement stériles pendant plusieurs années par la suite. Ce n’est pas aussi désynchronisé qu’il n’y paraît; la conjonction du spécimen mâle supérieur à environ 20 ans et de la femelle entièrement reproductrice à 18 ans se reflète dans l’âge moyen de la première naissance dans toutes les cultures de 19 ans.

Le premier événement hormonal qui conduira à la puberté nous est largement caché. Entre six et huit ans, les glandes surrénales au-dessus de chaque rein commencent à augmenter la sécrétion d’androgènes tels que la DHEA (déhydroépiandrostérone), que le corps utilise comme matériau de construction pour la fabrication d’autres stéroïdes. Ces androgènes amorcent les follicules pileux pour la croissance des poils pubiens et rendent la peau plus grasse. L’odeur corporelle est également un élément clé. Les parents remarquent d’abord ce changement lors des fêtes de leurs enfants, lorsque 20 enfants de sept ans déchaînés sont visiblement bouffis d’une manière qu’ils n’étaient pas plus jeunes.

Le prochain grand changement concerne les hormones reproductrices. L’hypothalamus, une partie du cerveau située à peu près derrière les yeux, est le grand vizir du système hormonal du corps et est relié par une tige à l’hypophyse, qui pend en dessous. Chez les hommes adultes et chez les femmes en âge de procréer, ce sont ses impulsions constantes d’hormone libérant les gonadotrophines (GnRH) qui indiquent à l’hypophyse de sécréter ses hormones, qui agissent ensuite sur l’ovaire et les testicules pour produire des ovules et des spermatozoïdes, ainsi que les hormones œstrogènes et testostérone. Ceux-ci ont une influence profonde sur le comportement ainsi que sur la forme du corps, transformant un enfant en adulte sexuel. Pendant l’enfance, il n’y a pas de production de GnRH, presque comme si un frein avait été appliqué. Ce n’est que lorsque ce frein est relâché – et personne ne sait exactement quel est le signal pour cela – que la puberté commence.

Chez les garçons, l’hormone lutéinisante (LH) de l’hypophyse stimule la production de testostérone par les cellules des testicules. Simultanément, les niveaux de substances qui maintiennent la testostérone sous clé dans la circulation sanguine (globulines liant les hormones sexuelles) diminuent, rendant ainsi encore plus de testostérone disponible – au total, jusqu’à 50 fois plus que ce qui était connu avant la puberté. C’est une ruée vers les hormones.

Une fois que les œstrogènes et la testostérone commencent à apparaître, c’est leur impact sur la forme corporelle qui fournit l’expression la plus dramatique de l’adolescence. Les œstrogènes stimulent la croissance de l’utérus et du sein, mais déterminent également la forme de la silhouette féminine en réorganisant le dépôt de graisse. Chez les garçons, la testostérone a également pour conséquence de sculpter le corps, d’augmenter la masse corporelle maigre et de façonner les caractéristiques, ainsi que de favoriser la croissance des poils et de la barbe.

Les adolescents sont poussés par l’intensité, l’excitation et l’excitation. Musique forte, grosses trempettes, films d’horreur ? C’est là que vous trouverez des adolescents. Chez certains adolescents, cette recherche de sensations fortes et cette quête de nouveauté sont subtiles et faciles à gérer. Dans d’autres, la réaction est plus sévère et peut devenir incontrôlable. Cela se reflète dans les statistiques sur les décès d’adolescents, dont les trois quarts résultent d’un accident ou d’une mésaventure.

Il est tentant – en effet, il a toujours été supposé – que de tels comportements sont entièrement hormonaux. Après tout, les hormones des adolescents ne sont-elles pas sur roues? De tout ce que j’ai dit jusqu’à présent, cela semble logique. Mais les liens entre les niveaux d’hormones et un mauvais comportement chez les adolescents sont faibles ou inexistants.

Néanmoins, si le facteur de risque numéro un d’homicide est la masculinité (telle qu’elle est) et le second est la jeunesse, et étant donné que les garçons ont beaucoup de testostérone, et que les filles n’en consomment pas (ou certainement pas autant), cela doit-il mettre la testostérone sur le banc des accusés comme cause du comportement agressif des adolescents?

En fait non. Premièrement, il n’y a pas de relation cohérente entre les niveaux de testostérone circulants normaux et la violence chez les adolescents. En fait, il existe une corrélation plutôt meilleure entre les niveaux élevés de testostérone et les niveaux de popularité et de respect des pairs. Une hypothèse est que les adolescents captent des indices de l’environnement et les utilisent pour déterminer un comportement « normal ». Ceci est illustré par des travaux récents de l’unité MRC de l’Institut de psychiatrie qui montrent que ce ne sont pas les niveaux de testostérone qui déterminent votre caprice à l’adolescence, mais essentiellement les personnes avec lesquelles vous vous accrochez. Gardez la compagnie des mauvais garçons, et vous vous inspirerez d’eux de votre comportement. Traînez avec des sortes sobres et votre comportement sera comme le leur. Comme nous nous en souvenons tous, être séparé de son meilleur ami est un péril de l’adolescence. « Ils ont une mauvaise influence sur vous » est l’essentiel de la sagesse des parents ou des enseignants sur celui-ci. Oh mon dieu. L’ignominie de l’Institut de psychiatrie prouvant Mlle Mansergh, enseignante de la neuvième année, c’est vrai.

La privation peut être un déterminant plus important de la violence chez les adolescents. La théorie – et il existe une mine de littérature sur ce sujet – est que si les hommes de faible statut doivent éviter la route du néant génétique (les mots du neuroscientifique Steven Pinker), ils pourraient devoir adopter des stratégies agressives et à haut risque. Si vous n’avez rien, vous n’avez rien à perdre par votre comportement. Certes, chez l’homme, la violence et les comportements à risque présentent un gradient social prononcé, étant le moins élevé dans les classes sociales les plus élevées et le plus élevé dans les classes les plus basses. Ce n’est sûrement pas ce à quoi vous vous attendriez si la testostérone était le seul moteur de la violence.

Un autre indice que la testostérone n’est pas toute l’histoire ici est que les adolescentes, bien que moins violentes, rivalisent certainement avec les garçons pour leur sang-froid pendant leur adolescence. Pire, j’entends certains parents dire.

Ce qui est vraiment irritant chez les adolescents (et maintenant vous aurez deviné que j’ai deux adolescents), c’est qu’un moment, leur comportement est celui des adultes, tandis que le lendemain, c’est celui d’un enfant de trois ans pas très brillant, ou peut-être d’un chimpanzé attardé. Ou une amibe. L’oscillation rapide entre l’enfant et l’adulte est l’une des caractéristiques de l’adolescent.

En fait, les cerveaux adolescents traversent un processus de maturation, et c’est cette maturation que beaucoup pensent maintenant être responsable d’une grande partie du comportement que nous attribuons classiquement aux hormones. Ces changements sont indépendants des hormones et sont fonction de l’âge.

Il n’a été découvert que très récemment qu’il existe deux caractéristiques principales de la maturation cérébrale qui coïncident avec la puberté. Auparavant, on pensait que le cerveau était plutôt bien réglé à l’adolescence, mais seulement au cours des deux dernières années, et à la surprise générale, on s’est rendu compte que la maturation n’était terminée qu’à la fin de l’adolescence ou même au début de la vingtaine.Une caractéristique est que la myéline, une sorte de matériau isolant gras, est ajoutée aux axones, les principales lignes de transmission du système nerveux, ce qui a pour effet d’accélérer les messages. L’autre caractéristique est un élagage des connexions nerveuses, les synapses, dans le cortex pré-frontal. C’est une zone du cerveau qui est responsable de ce qu’on appelle l’action exécutive, qui est une liste de courses des choses qui manquent aux adolescents – telles que l’établissement d’objectifs, l’établissement de priorités, la planification, l’organisation et l’inhibition des impulsions. Pendant l’enfance, pour des raisons qui ne sont pas claires, un enchevêtrement de cellules nerveuses pousse dans cette zone du cerveau, qui se trouve derrière les yeux, mais pendant la puberté, ces zones de densité synaptique accrue sont ensuite réduites d’environ la moitié, probablement pour augmenter l’efficacité.

Ces changements dans le cerveau de l’adolescent qui surviennent au moment de la puberté affectent principalement la motivation et les émotions, qui se manifestent par des sautes d’humeur, des conflits avec l’autorité et la prise de risque. Ces nouvelles informations ont modifié la réflexion sur l’effet des hormones sur les adolescents, car il a été réalisé que ce que nous appellerions un comportement typique des adolescents n’est pas en fait le résultat des seules hormones. Par exemple, ce n’est pas seulement la testostérone qui entraîne la prise de risque, mais l’incapacité du cerveau immature à évaluer correctement les risques qui les met en difficulté.

Cela a des implications particulières sur le comportement sexuel. Les adolescentes ont, grâce à leurs hormones, la forme corporelle d’une femme. Chez les adolescents masculins, la testostérone les pousse à penser au sexe toutes les six secondes (aussi peu que cela?). Pendant ce temps, leur raisonnement est temporairement désactivé pendant que leur cerveau met en place le signe « en reconstruction ». C’est une recette pour le désastre.

Le remodelage du cortex aide à expliquer une autre caractéristique des adolescents: leur niveau étonnant d’égocentrisme. Pendant un certain temps, alors que leur cerveau subit des changements, ils ont du mal à reconnaître les émotions des autres. Si vous montrez aux adolescents des photos de visages, ils seront environ 20% moins précis pour évaluer les émotions représentées, ne récupérant cette capacité qu’à l’âge de 18 ans environ. C’est peut-être l’une des raisons pour lesquelles ils semblent incapables de lire les signes, lorsqu’ils foulent la glace mince avec leur comportement, sans apprécier l’impact de ce qu’ils font sur ceux qui les entourent. Les adolescents existent dans un univers d’un.

Existe-t-il un lien hormonal avec les choix à haut risque chez les adolescents? Il ne s’agit probablement pas de testostérone, du moins pas au départ, mais de l’hormone du stress, le cortisol qui nous ramène à la privation. Le stress au début de la vie augmente les niveaux de cortisol, ce qui augmente les problèmes de comportement (tels que l’hyperactivité), ce qui tend à rendre les enfants plus agressifs, moins affiliés et plus susceptibles de percevoir les autres comme menaçants. Le stress pendant la grossesse ou au début de la vie réinitialise définitivement la réponse au stress de l’enfant, de sorte qu’il y a une réaction accrue au stress – c’est ce qu’on appelle hyperarousal. Un enfant stressé, par exemple, lorsqu’il rencontre quelqu’un de nouveau (même dans un environnement familier) se retirera et refusera d’établir un contact visuel, plutôt que de discuter joyeusement. Cette réponse accrue au stress se traduit par une espérance de vie réduite, car le cortisol affecte presque tous les systèmes du corps. Il est également étroitement lié à une maladie dépressive plus tard dans la vie.

Donc la testostérone ne joue un rôle ici qu’après coup. L’agression et le stress augmentent les niveaux de testostérone. L’agression et le stress se renforcent également au niveau biologique. Les travaux sur les animaux rapportés récemment dans la revue Behavioral Neuroscience suggèrent qu’il existe une boucle de rétroaction rapide entre les hormones de stress et l’hypothalamus, ce qui permet aux comportements agressifs de s’intensifier.

Un autre exemple de la façon dont les hormones ne jouent qu’un rôle mineur dans le drame de la vie adolescente est lié au sommeil. Comme tous les parents le savent, les adolescents ont du mal à sortir du lit le matin et à se coucher le soir. Comparez et contrastez avec ce qu’ils étaient à l’âge de cinq ans, quand vous aviez du mal à les garder au lit au-delà de six heures du matin. En fait, ce n’est pas seulement vos adolescents qui sont difficiles, car un changement biologique subtil des habitudes de sommeil se produit pendant la puberté, probablement pour assurer plus de sommeil pendant la croissance rapide. Il y a une augmentation du niveau de l’hormone mélatonine, qui est l’esclave de l’horloge corporelle, libérée pendant les heures d’obscurité et intimement impliquée dans les habitudes de sommeil. L’effet de ce changement est similaire à celui du déplacement de l’adolescent malheureux à travers plusieurs fuseaux horaires sur un vol transatlantique, ce qui entraîne leur rythme de sommeil classique pendant les vacances scolaires de 2h du matin à midi.

À l’heure du terme, le corps adolescent est en désarroi car il est forcé par un réveil à 7 heures du matin – alors qu’il est encore sur la planète MTV – de se rassembler, même s’il pense qu’il est quatre heures du matin. Ces adolescents jetlagués sont arrivés à la fin de la semaine aux heures de fuseau horaire des parents, seulement pour se ruiner avec un autre épisode de 2 heures du matin à midi en dormant le week-end. Beaucoup deviennent chroniquement privés de sommeil, avec toutes les implications pour le comportement que cela implique – irritabilité, incapacité à se concentrer, faible capacité d’attention – qui se reflète inévitablement dans leurs performances scolaires.

Malgré tous leurs traits affolants, les adolescents sont toujours des créatures glorieuses. Plein de promesses et de potentiel. La vérité sur les hormones peut nous aider à les comprendre un peu mieux.

Mythes adolescents, si difficiles à battre

Les aliments frits vous donnent des taches

L’acné est fréquente chez les deux sexes pendant l’adolescence. Les mamans disent à leurs adolescents que leurs taches sont le résultat de manger trop de chocolat ou d’aliments gras. Pas assez d’air frais (comme dans, vous avez été dans votre chambre trop longtemps) est également présenté comme une cause. En fait, c’est la faute de vos hormones, pas de votre alimentation. Il y a une réponse anormale dans la peau aux niveaux normaux de testostérone dans le sang. Cela a un effet profond sur l’apparence de certaines personnes malchanceuses. La réponse est auto-limitative et disparaît avec le temps, mais il n’y a aucun moyen de prédire combien de temps cela prendra – cela peut prendre quelques années ou décennies.

Vous ne deviendrez pas un joueur de six pieds si vous ne dormez pas la nuit

L’adolescence est marquée par une énorme augmentation de la production d’hormones de croissance. La sécrétion d’hormone de croissance est soigneusement programmée selon un schéma qui persiste jusqu’à la puberté. L’hormone de croissance est libérée principalement la nuit pendant le sommeil, de courtes rafales, toutes les une à deux heures pendant la phase de sommeil profond. Alors, quand ta mère dit « si tu ne vas pas te coucher maintenant, tu ne grandiras pas pour être grande et forte », elle a raison. Si le début du sommeil est retardé, il en va de même pour le début de la libération de l’hormone de croissance. Les enfants privés de sommeil sont plus petits qu’ils ne devraient l’être.

La poussée de GH suit celle des niveaux croissants de GnRH. La relation entre ces deux hormones n’est cependant pas directe, mais indirecte, impliquant des œstrogènes. L’idée qu’une hormone féminine stimule la croissance chez les garçons comme chez les filles est contre-intuitive au début, mais elle explique beaucoup de choses sur les différences de croissance entre les sexes. Avant le début de la poussée de croissance chez les adolescentes, les garçons grandissent très légèrement plus vite que les filles, mais la poussée de croissance d’une fille commence environ deux ans avant celle des garçons âgés de 12 à 14 ans. Pendant environ quatre ans, les filles sont, en moyenne, plus grandes que les garçons. Mais à l’âge adulte, les hommes mesurent en moyenne 14 cm de plus que les femmes. Cette différence est presque entièrement due à ce qui se passe à la puberté – car les garçons grandissent en moyenne deux ans de plus après la puberté. Cela aide également à expliquer pourquoi les filles grandissent plus tôt et plus rapidement que les garçons – c’est parce qu’elles ont des œstrogènes qui augmentent la production d’hormone de croissance.

L’âge de la puberté diminue

L’âge de la puberté (ou plutôt de la première période) était de 17 ans au milieu du XIXe siècle et est maintenant d’environ 12 ans. Cela est en grande partie dû à une meilleure nutrition: une hormone produite par la graisse, la leptine, semble permettre la puberté chez les filles lorsque la graisse corporelle atteint un certain pourcentage du poids corporel. Ce n’est probablement pas le déclencheur de la puberté. La sédentarité de nombreux enfants peut également avoir contribué à abaisser l’âge de la puberté. Après plusieurs décennies de chute, il semble s’être stabilisé, et en effet, certains pays européens, dont le Royaume-Uni, ont connu une légère augmentation de l’âge des filles à leur première période.

· Tiré de La Vérité sur les Hormones de Vivienne Parry (Atlantic Books, 21 mars). À acheter pour £ 9.99 y compris gratuit p &p appelez le service Guardian book au 0870 836 0875 ou rendez-vous sur theguardian.com/bookshop . © Vivienne Parry 2005

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