La « Grenouille du Diable » éteinte arborait des pointes, des gilets pare-balles – Salle de presse de la National Geographic Society

La « grenouille du diable » géante était encore plus terrifiante qu’on ne le pensait, selon une nouvelle étude.

Une analyse fossile récente montre que l’amphibien prédateur, Beelzebufo ampinga, était plus petit que la première description, mais avait des brides hérissées dépassant de son crâne et une armure en forme de plaque sur le dos. (Voir aussi « 7 Créatures Démoniaques: Diable Épineux, Gecko Satanique, Plus. »)

Une illustration précédente d’une grenouille diabolique compare l’animal à un crayon et à la plus grande grenouille malgache vivante connue, Mantydactylus ampinga. Illustration par Luci Betti-Nash, avec la permission de l’Université de Stony Brook

Initialement estimé à 16 pouces (40 centimètres) de long, Beelzebufo mesurait plutôt environ 7,5 pouces (19 centimètres) de long, soit à peu près la taille du ouaouaron africain moderne, selon la paléontologue Susan Evans et ses collègues de l’University College London.

 espèce d'eau douce de la semaine L’équipe, qui a décrit l’espèce pour la première fois en 2008, soupçonne qu’elle ressemblait à la grenouille à cornes d’Amazone d’aujourd’hui, souvent appelée grenouille Pac-Man en raison de sa large bouche. La grenouille monstre vivait il y a entre 70 et 65 millions d’années au Crétacé dans ce qui est maintenant l’Afrique.

Depuis leur première découverte, l’équipe a trouvé de nouveaux fossiles plus complets du crâne, de la colonne vertébrale et du membre postérieur de la grenouille, ce qui a donné à l’amphibien une cure de jouvence encore plus diabolique.

Pas plus grande, mais plus mauvaise

La nouvelle étude révèle que la grenouille du diable avait une tête courte et large qui était presque toute la bouche — une gueule munie de petites dents en forme de plaque. Il avait également des pointes massives dépassant de son crâne et des plaques blindées encastrées dans la peau de son dos, presque comme une carapace de tortue, selon les résultats, publiés le 28 janvier dans la revue PLOS ONE. (En savoir plus sur d’autres créatures prêtes au combat.)

 Une photo d'une grenouille à cornes d'amazone.
Une grenouille à cornes d’Amazone dans la réserve de forêt tropicale humide d’Iwokrama en Guyane. Photographie de Pete Oxford, Minden Pictures / Corbis

Comme le ouaouaron américain, les chercheurs pensent que Beelzebufo était un prédateur en embuscade, ciblant toute proie pouvant entrer dans son énorme gueule.

Le but du gilet pare—balles n’est pas clair, mais Evans et ses collègues — dont David Krause de l’Université Stony Brook, qui a reçu un financement du Comité de recherche et d’exploration de National Geographic – ont quelques idées. Par exemple, il aurait pu servir de protection contre les prédateurs tels que les dinosaures et les crocodiles.

Les chercheurs notent également que Beelzebufo vivait dans un environnement avec des oscillations drastiques entre les saisons humides et sèches, et que son armure a peut-être permis à l’animal d’échapper au soleil en s’enfouissant sous terre.

Donc Beelzebufo n’est peut-être pas le plus grand parmi les amphibiens anciens, mais c’est certainement le plus mauvais.

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