L’historien « Cowboy Mike  » Searles

Sous son chapeau noir et derrière son rire bruyant bat le cœur d’un historien assidu. Michael N. « Cowboy Mike » Searles a fait carrière en tant qu’enseignant, engageant des élèves de l’école primaire à l’âge universitaire avant de prendre sa retraite en tant que professeur émérite de l’Université d’État d’Augusta en Géorgie. Ses cours se concentraient sur l’Ouest américain, en particulier sur l’expérience des cowboys noirs et des soldats de Buffalo. En tant qu’écrivain et éditeur, Cowboy Mike continue d’aborder les deux sujets. Il a écrit un chapitre de Black Cowboys of Texas (2000) et, avec Bruce A. Glasrud, a édité Buffalo Soldiers in the West: A Black Soldiers Anthology (2007). Les deux ont également collaboré sur Black Cowboys in the American West: On the Range, on the Stage, Behind the Badge (2016). Searles a récemment parlé avec Wild West de son hommage en cours.

Qu’est-ce qui a suscité votre intérêt pour les cowboys noirs?
J’ai toujours aimé les histoires de cow-boys, et les émissions de télévision et les films m’ont fasciné. En regardant Hopalong Cassidy et Lash LaRue, je n’ai jamais pensé qu’il y avait des cow-boys noirs. Mon premier souvenir de cowboys noirs est venu lorsque j’ai rencontré le livre The Negro Cowboys, de Philip Durham et Everett L. Jones. Alors que je n’ai commencé mes recherches que beaucoup plus tard, le livre a semé une graine. L’idée qu’il y avait des cow-boys noirs a déclenché quelque chose en moi. Plus tard, on m’a présenté des images de noirs en Occident, que j’avais l’habitude d’enseigner sur l’expérience noire à l’ouest du Mississippi. Je suis également tombé sur d’autres livres, tels que The Black West de William Loren Katz, The Negro on the American Frontier de Kenneth Wiggins Porter et Blacks in the West de W. Sherman Savage.

Qu’avez-vous appris sur leur influence dans l’Ouest ?
L’histoire des cow-boys noirs était rarement racontée, à quelques exceptions notables, comme Bill Pickett. Pourtant, en dehors de l’Ouest, peu de personnes connaissaient Bill ou tout autre cow-boy. En interviewant des cow-boys dans l’Ouest et en poursuivant mes recherches, j’ai fait une découverte: les cow-boys noirs étaient souvent mentionnés en termes héroïques par des cow-boys blancs avec lesquels ils montaient. Il y a un poème de Wallace McRae, intitulé « Ol ‘ Proc », qui raconte la vie du cow-boy noir Joseph H. Proctor. La dernière strophe de son hommage à Ol’ Proc reflète l’impact et l’anonymat des cow-boys noirs:

J’avais hâte de rencontrer, M. Proc,
Dont les pairs ont tous loué ses manières avec stock.
Mais quand sa main calleuse a saisi la mienne, la surprise m’a frappé par vagues.

Ces vieux cow-boys qui ne lâchaient rien
Considéraient que le Proc sans importance était noir,
Et qu’il ne valait pas la peine de mentionner que les gens de Joe Proctor étaient des esclaves.

Comment les hommes noirs au 19ème siècle sont-ils devenus des cow-boys?
Les hommes noirs se sont aventurés dans l’ouest en tant que trappeurs et hommes de montagne avant l’ère du cow-boy. Certains ont même émigré avec les Espagnols du Mexique. Le plus grand afflux de noirs dans le pays des vaches est venu en tant qu’esclaves et maîtrisait le métier de cowboying, qu’ils ont continué lorsque l’esclavage a pris fin. Être un cow-boy manquait de la romance trouvée dans les films occidentaux. Tout le monde n’était pas adapté à la vie de cow-boy, alors une fois qu’un homme semblait s’adapter au style de vie, il trouvait souvent un travail continu dans les ranchs. Le plus grand afflux de noirs dans le pays des vaches est venu en tant qu’esclaves et maîtrisait le métier de cowboying, qu’ils ont continué lorsque l’esclavage a pris fin.

Quels sont les mythes que vous avez dissipés au sujet des cow-boys du 19e siècle?
Le plus grand mythe est que tous les cow-boys étaient blancs. Alors que la majorité des cow-boys étaient blancs, il y avait des ranchs en Oklahoma et dans le sud-est du Texas où les cow-boys noirs représentaient la majorité. J’ai interviewé de vieux cow-boys noirs qui m’ont dit que dans leurs ranchs, seuls les cow-boys noirs étaient embauchés, à l’exception du contremaître du ranch. Je n’ai rencontré aucun mythe sur les cow-boys noirs, car ils ont tendance à être une si petite partie de l’histoire, quand ils apparaissent du tout. Dans certaines histoires, le bétail sans marque de Samuel Maverick a commencé à proliférer en raison d’un esclave insouciant et peut-être paresseux.

Quels cowboys noirs se démarquent pour vous ?
Il est difficile de ne pas s’identifier à Bill Pickett. Sa vie et ses voyages fascinants, combinés à ses exploits – des exploits extraordinaires – le distinguent des autres. Nat Love a également continué de susciter mon intérêt. Il est le seul cow-boy noir de l’époque à écrire sa propre biographie, ce qui rend ses mots d’autant plus fascinants. L’histoire de sa vie est remplie de bombes, d’intrigues et de friandises historiques.

Comment avez-vous fait vos recherches sur le patron de l’aire de répartition, Addison Jones ?
Quintard Taylor m’a montré les gens d’Oxford University Press, qui cherchaient des chercheurs pour écrire de courtes biographies pour leur biographie nationale américaine. Quintard m’a suggéré d’écrire sur black cowboy Nigger Add – le nom sous lequel il a été identifié. J’ai lu l’entrée sur Nigger Add dans le Dictionnaire de la biographie des Noirs américains, par Rayford Logan. J’ai regardé des manuscrits archivés dans diverses parties du Texas. La description la plus longue de Add provient de George W. Littlefield: Texan de J. Evetts Haley. Add a travaillé au ranch de Littlefield au Texas, et beaucoup de ses exploits sont référencés dans le livre de Littlefield. Cependant, je n’avais pas de nom de famille jusqu’à ce que je tombe sur une publication régionale qui donne son nom complet: Addison Jones. Avec son nom complet, j’ai fait des recherches supplémentaires et j’ai développé une image plus complète de Add.

Comment les moyens de subsistance des cow-boys noirs et des soldats buffalo se comparent-ils?
La vie de cow-boy a engendré ou reflété un esprit indépendant. Un cow-boy a fait une grande partie de son travail seul ou avec quelques compagnons. Un cow-boy pourrait quitter et chercher un emploi dans un ranch différent ou occuper un autre poste. Le travail de cow-boy, si vous n’étiez pas un membre permanent du personnel d’un ranch, était transitoire et sporadique. Devenir soldat buffalo exigeait de la discipline, une volonté de prendre les ordres, un travail monotone, des relations parfois hostiles avec les citadins, vivant et travaillant dans des habitats désagréables. Je suis sûr que certains cow-boys ont fait la transition vers buffalo soldier, mais je soupçonne que la plupart ne sont pas restés longtemps.

Quelle était l’origine de votre personnage de « Cowboy Mike » ?
Une fois que j’ai trouvé des informations et des images de cow-boys noirs, on m’a demandé de visiter des écoles et de faire une présentation sur l’Ouest noir. Comme j’ai acquis des chaps, des vêtements occidentaux, des éperons et des bottes de cow-boy, j’avais besoin d’un nom. Cowboy Mike était une transition facile. Alors que je commençais à porter des vêtements de cow-boy réguliers, des bottes et un chapeau, les gens ont commencé à m’appeler Cow-boy Mike. J’ai même mon propre nickel en bois. L

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